Category Archives: travel

Costa Calida Chronciles

Since embarking on another adventure to Spain, I have barely written here.  This is partly because my creative writing juices have been depleted by writing a monthly column in the Costa Calida Chronicle (Septembers article at the bottom of this page, but you can catch up on other months on their website).

Another draw has been the novel I am writing (18,000 words so far) and the amount of time I have spent painting and photographing my surroundings.  For this blog entry I thought, therefore to illustrate my experiences so far with a slide show of images.  Click on an image if you want to know more.

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costa calida chronicle CJ article september-2014

 

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The French Take Over Cambridge

(SCROLL DOWN FOR PHOTOS)

Taking bicycles to Cambridge is a bit like taking tea to Yorkshire.  Cambridge is Britain’s number one cycling city with two-thirds of its residents regularly getting about on two wheels.  Surprising then that thousands turned out to welcome the Tour de France cyclists depart for their third leg from the historical town today.  I had come all the way from Spain to watch (long story) and although it was a mere nano-second when the peloton passed me – my fascination was with the French-ness of it all.

I first heard about Le Tour’s Cambridge stage many months ago as we began developing an art project involving recycle bicycle parts – which has come to fruition this week.  One of our first contacts were the Alliance Francaise in Cambridge who insisted that Cambridge wouldn’t know what hit it.  The take over started at the weekend, when the AF and a wealth of French businesses hosted an array of stalls at Le Big Weekend on Parkers.  Cheese, bread, olives and every French dish you can imagine was available. We tried to buy a drink in English and where met with a stubborn display of French. It had begun.

Early this morning a lady in clipped English offered me a free croissant and coffee from a stall set up outside a quaint English church.  No tea and cake in sight.  Croissants continued to be a theme, as did sticking “le” in front of anything.  But most impressive where the Gendarmerie, who I observed shouting instructions the British “tour makers” and French officials on bright red fold up cycles barking into walkie talkies.  I stood next to a menagerie of French media crew and their motorcycles.  Clad in denim and leather the all male group brazenly smoked roll up cigarettes, greeted each other with double kisses.  It was a real culture shock for many onlookers, but I loved it.  There was a real confidence in the air.

First came the “caravan” which I am assured by those that know the tour well is a traditional and perhaps even a little tongue-in-cheek affair.  It was slick and corporate, as a bizarre set of   sponsors paraded their shiny cars along the route. There was less free Haribo and Bic lighters than I expected, and Carrefour merely waved, but plenty of people caught boxes of air borne Yorkshire tea.  A car with a giant bag of McCain oven chips was followed by a Sheffield Hallam University Landrover. An old couple next to me shook their head in disbelief, but the middle-aged man in lycra on the other side was delighted with the spectacle.  The day after-all was his.

The Gendarmerie returned in force and lined their bikes up in a neat row out side the Catholic church and took photos on their smart phones.  French officials took their photos with the Cambridge police and their “funny hats”.

And then the cyclists went past, and it was all over.

France has had its moment in Cambridge – and they certainly proved they can put on a show.  As a nomad, I have to admire their ability to put down and then pick up camp in a matter of hours.  I’m not sure the tour will have inspired yet MORE of Cambridge to cycle, but it has generated a new admiration for the French I am sure – and many can go home and have a nice cup of Yorkshire tea.

San Pedro del Pinatar – first impressions

OLYMPUS DIGITAL CAMERAOn Saturday a group wearing pointed capirotes (hoods with eye holes) marched around the small Spanish town of San Pedro del Pinatar. Drums thumped, police blocked roads, and a small crowd gathered. This procession has taken place every day during my first (Holy) week here. Yesterday was Easter Sunday and the parade had grown twenty fold at least, as had the onlookers. Drummers were joined by a brass section and toddlers in white tunics and adolescents wearing mirrored sunglasses tossed cheap sweets at scrabbling, laughing children. Black-laced ladies paced morosely behind and a statue of Jesus rose again and again on the shoulders of cassock-wearing locals.

The procession circled the centre of town, passing bars and shops, banks and offices. Ad hoc food stalls were set up and many of those witnessing the spectacle were tourists, a handful of Brits among them. Having recently moved to the town to see whether a life can be made here, I wasn’t sure quite how I fitted in. My camera annoyingly ran out of batteries at the crucial moment of Jesus passing, so I reverted to quick-sketching what was around me. Pressing myself against a wall in the cool of the shade, I self-consciously scribbled away – the procession thankfully moved at a snails-pace and stopped frequently. But pencil couldn’t capture the gold-braid, the ruby red cloaks, the whiteness of the St Peter’s church against the blueness of the skies. Eventually I closed my notepad and just observed, as did many of the townsfolk – emerging from their homes, arms folded in quiet stillness.

OLYMPUS DIGITAL CAMERAAlthough quite famous, the Easter parade had a gentle modesty that impressed me. It is the same modesty that led me to choose San Pedro del Pinatar as a place to live. The architecture doesn’t shout at you – there are no bold or flamboyant statements to be found and the clean(ish) streets are lined with simple palm and pine trees (as the name suggests). Perhaps the town’s ease with itself is down to the natural landscape surrounding it: There are breathtaking views across a colossal sparkling salt-water lagoon that take in a hulking mountain range alongside the equally hulking man-made high-rises on the spit of La Manga. The local waters are also home to flocks of pink flamingos, yachts and kite surfers. With sun, sea and landscape presented in such an extra-ordinary way – it is no wonder the charm of the people and the town of San Pedro appears so effortless.

In a Spain that we are told is struggling with unemployment levels and economic pressures, there feels like a subtle resilience at play in this small town. The are some boarded up shops and evidence of building projects started but not finished – but the town seems to shrug it off and get on with life. Whatever hardships there may be, the San Pedro del Pinatarians are hiding it well – and with good spirit – in just a week we have met friendly neighbours and exchanged holas with everyone who passes.

OLYMPUS DIGITAL CAMERAThe surprisingly unpretentious yet glorious Easter parade is no signal that the town is not modern. Wifi zones are popping up everywhere, not unattractive graffiti art covers walls and the town has a state-of-the-art skate park. I look forward to reflecting on this place more with my art and writing in the weeks and months to come and ultimately inviting friends to be inspired by this place too.

The Passion of Catalunya

I have recently noted an internal decline in my desire to write.  There is no decline however in my desire to make and take images.  So, as I have done with Islamabad, Baghdad and Kabul – here is Barcelona in pictures.  See if you can tell what I am trying to say without words.  Apparently a picture paints a thousand of them.

(double click on images to see them as a slideshow)

Baghdad Photo Blog

I haven’t been back to Baghdad in over three years.  The last time I went I wrote and posted photos whilst I was there.  This time I will engage in some serious post-visit analytical writing.  Wherever that ends up, I will repost it on my personal blog at CarolineJaine.com.  In the meantime – some photos.  As usual, I focussed my eye away from stereo typical images.  You won’t find a bomb blast, an armed militia or a wailing widow.  But here are some of the scenes I witnessed in Baghdad this week. I’d love your comments below.

(for a more artsy set of photos have a look at my Flickr page)

Baghdad

Baghdad

City Scape

City Scape

Construction in the background

Construction in the background

Shops

Shops

Cafe where we stopped for lunch more than once!

Cafe where we stopped for lunch more than once!

A fun fare in central Baghdad

A fun fare in central Baghdad

A Red Double Decker Bus

A Red Double Decker Bus

Abu Afif Chocolate Shop

Abu Afif Chocolate Shop

The hotel we stayed in

The hotel we stayed in

Il n’y a pas de terroristes au Pakistan

Il n’y a pas de terroristes au Pakistan

Image

Il y a vingt ans, le philosophe, sociologue et politologue français Jean Baudrillard signait un essai intitulé « La guerre du Golfe n’a pas eu lieu ». Publié en partie dans Libération et le Guardian (Royaume-Uni) le texte, qui soutient que le conflit dans le Golfe est une guerre virtuelle et essentiellement fictive, a soulevé l’opinion de gens tels que Christopher Norris, qui a fustigé Baudrillard, et d’autres intellectuels postmodernes dont certains ont même qualifié Baudrillard de « théoricien du terrorisme ». Baudrillard ne niait toutefois pas les pertes de vies humaines ni le fait que plus d’explosifs aient été largués en deux mois de guerre du Golfe que pendant toutes les attaques aériennes de la Deuxième Guerre mondiale réunies. Son argument principal était celui de l’interprétation et de la présentation des faits à travers l’objectif des médias. Il se préoccupait surtout de savoir si l’événement pouvait être qualifié de « guerre ».

 

Pour Baudrillard, le bombardement aérien massif des infrastructures civiles et militaires en Iraq constituait une guerre dépouillée de passion et de violence. Expurgée de toutes les images abominables et « dénudée par ses techniciens », elle a été revêtue d’une « seconde peau » par « l’artifice de l’électronique ». Selon lui, ce conflit était gagné d’avance et bien que la « guerre » fût présentée au public entièrement par les médias, cela ne prouvait pas réellement son existence : « la retransmission en direct par CNN d’informations en temps réel ne suffit pas à authentifier une guerre ». Son argument consistait à dire que la guerre du Golfe « telle qu’on nous a poussés à la comprendre » n’a pas eu lieu.

 

Vingt ans plus tard, à la différence du vernis jeté sur la guerre du Golfe, ce sont les horreurs graphiques de la guerre qui semblent attirer notre société moderne. En 2009, l’artiste Jeremy Deller a récupéré les débris d’un véhicule bombardé à Bagdad pour leur faire faire le tour de l’Amérique. Comme l’écrit le Guardian, il a nous a mis la violence de l’Iraq « sous le nez ». Pendant l’invasion du pays en 2003, nous avons reçu nos informations de blogueurs tels que Salam Pax qui a diffusé pour nous le traumatisme en temps réel de la vie à Bagdad, et aujourd’hui, le petit écran nous abreuve de peur, de danger et de la proximité de la guerre par le biais de journalistes assoiffés de conflits sur le terrain.

 

Aujourd’hui, Internet nous apporte autant de sang et de tripes des points chauds du globe que nous pouvons en digérer. Nous entendons parler de la mort d’Oussama Ben Laden au Pakistan, mais nous voulons des images, nous voulons sa dépouille mortelle, aussi horrible que cela soit. Nous voulons sa tête. Et cela seulement rendra sa mort réelle. Même une violence inaccessible, telle que celle qui a sévi au nord du Sri Lanka en 2006, voilée aux yeux des médias et des organisations internationales, a été capturée par les caméras des téléphones  portables et diffusée sur YouTube. À la différence de Ben Laden, la tête défoncée du leader tamoul Prabhakaran était sur tous les écrans quelques heures seulement après sa mort et, maintenant, les horreurs du sang versé des civils tamouls se glissent dans nos pages.

 

La sensation de guerre et de violence semble toujours attirer le spectateur des informations. En contraste à la guerre du Golfe assainie décrite par Baudrillard, c’est d’une autre guerre dont nous témoignons, attisée par la concurrence qui fait rage entre Internet et la télévision, une compétition pour qui creusera au plus profond d’une infâme souffrance. Les enfants affamés ne nous émeuvent plus. Les caméras du monde restent fixées sur la tête bandée d’un bébé après une attaque au mortier, un enfant démembré, les larmes d’une veuve désespérée. Et pourtant, notre goût européen de l’horreur n’est rien comparé à celui de l’Asie. Il y a dix ans, la presse du Sri Lanka diffusait en première page la photo de la tête tranchée de l’auteur d’un attentat-suicide (avec le titre « connaissez-vous cet homme ? ») et une visite récente au Pakistan a révélé que, dans cette nation exaspérée d’être constamment associée au terrorisme, les journaux transmettent un flux ininterrompu de bombes, meurtres et révoltes.

 

Lors de mon dernier voyage au Pakistan, je me suis rendue à Karachi. Pour préparer cette visite, mes recherches sur Internet m’ont révélé les corps calcinés de victimes d’explosions, des assassinats dans tous leurs détails et les nouvelles de furieux incendiaires. Même les gens éduqués m’ont dit que je risquais d’être décapitée, kidnappée et, à cause de l’intérêt que je porte à l’Islam et au Pakistan, j’ai reçu des courriers chargés de haine de gens qui m’ont dit que je serais violée et assassinée (parce que c’est ce qu’ils font aux chrétiens, là-bas). On ne pourrait avoir confiance en personne.

 

À ma grande surprise, la ville pakistanaise que j’ai découverte déborde de générosité et d’attention, d’innombrables tasses de thé et de mets de toutes sortes. Les centres commerciaux ont des cafés italiens, des McDonald et des boutiques Next. Les gens vont au travail, les enfants vont à l’école, qui n’est pas forcément une madrassa militante radicale, les étudiants bavardent gaiement et vont à leurs cours à l’université, les policiers en uniforme impeccable se chargent efficacement de la circulation, les hommes d’affaires sont éloquents et de jeunes femmes me confient que « Karachi est un endroit fantastique pour les femmes, actuellement ». Et je ne mentionne pas les kilomètres de sable doré qui bordent l’océan Indien, avec leurs enfants qui jouent au football, les familles qui se baignent et qui sourient, les gens qui me saluent amicalement de la main dès que je sors mon appareil photo. Même dans le quartier de Saddar, endroit dont on m’avait dit que je ne ressortirais pas vivante, j’ai rencontré beaucoup de gens bien loin de s’entretuer, bien loin d’être violents. La plupart vivaient des journées ordinaires, derrière les étals de fruits, balayant les rues, conduisant des autobus. J’ai même rencontré un travesti costaud dans un sari rouge vif, qui m’a dit avec esprit : « vous avez sûrement des gens comme moi, dans votre pays ! ». Le Pakistan est devenu l’un des premiers pays du monde à reconnaître officiellement un troisième sexe. J’ai visité une élégante église catholique. J’ai l’impression qu’on n’entend pas vraiment parler des églises au Pakistan, à moins d’un attentat à la bombe.

 

Comme Baudrillard, je ne nie pas les faits. Je ne prétends pas que le Pakistan soit un pays sans sa part de problèmes, ni que Karachi ne soit pas le siège d’actes de violence extrême, ou qu’elle n’abrite pas certains terroristes célèbres. Je ne prétends pas non plus que des explosifs ne soient pas chargés dans des véhicules ou attachés au corps de malades mentaux avant de détonner. Ni que des gens aient perdu la vie. Mais la réalité de cette ville particulière et de ses 18 millions d’habitants est très complexe et peut-être impossible à présenter sous une facette unique dans les médias. Selon ces derniers, l’impression dominante nourrie par la découverte de Ben Laden est que le Pakistan est un foyer du mal, et les cyniques pourraient arguer que cette perception est tout aussi manipulée ou, au mieux, forcée, que ne l’étaient les reportages des médias lors de la guerre du Golfe.

 

Baudrillard n’était pas fasciné par l’événement qu’était la guerre ni la vérité de la guerre en soi, mais par la notion de réalité et l’érosion de cette réalité par la technologie et les médias. Le point de vue selon lequel le Pakistan est « plein de terroristes » est fabriqué spécialement pour nos esprits avides de sang et d’histoires unidimensionnelles : nous sommes de simples consommateurs de médias, accros de la distraction que procurent les catastrophes. Le philosophe français affirmait que l’être humain est naturellement attiré par une version simulée de la réalité, mais sommes-nous allés trop loin ? Peut-être cet appétit négatif est-il nourri par les envoyés spéciaux débordants d’adrénaline qui filent les « chasseurs d’ambulances » de Karachi ces jours-ci. Au risque de me faire moi-même taxer de théoricienne du terrorisme, la semaine de la découverte de Ben Laden au Pakistan semble le moment opportun pour affirmer : « Il n’y a pas de terroristes au Pakistan ».

 

FIN

Blisters for Pakistan

I toyed with the idea of filming or photographing my poor mangled feet to share here, but figured a far more attractive sight was the five of us, who have accepted the Everest Base Camp challenge for DIL.  We met for the first time on Sunday for our first ever trek together.

Wonderfully, I have been given free gym access , a fitness test and a personal training programme by the Students Union (at Anglia Ruskin University).  It has been suggested that I have the muscle and lung capacity of an Ox (albeit a slightly overweight Ox!) and that my Nepalese adventure is perfectly doable. In theory.

I have even done a complete u-turn on my previous staunch opposition to gyms and gym-goers and put in a good few hours thumping the treadmill and pumping iron to the iPoded sounds of Missie Elliot and even a bit of James Brown (I Feel Good).  But Sunday’s organised walk was my first since a Geography field trip nearly 30 years ago and I wasn’t really prepared.

The main problem, as the title of this post suggests, was that I had the wrong shoes.  Every one of my new companions had proper walking boots.  I have been waiting for someone to “sponsor” my boots (despite having asked exactly no-one to do so) and had to scramble around at the last minute looking for something appropriate.  I settled on my desert boots, which had last seen proper action in Iraq in 2006.  I borrowed some of my husbands socks.

After several hours (and ten miles) of walking at a good pace around a millionaires housing estate in Surrey (bizarre I know) – I realised that the company was so good (I did perhaps too much excited talking) and peaking at the luxurious mansions so unexpectedly intriguing, that I had neglected to consider how my poor feet were feeling.

The answer was they were feeling sore and full of water-filled blisters the size of fifty pence pieces.  And as I hobbled into a lecture at University this morning I could see that familiar “she may have bitten off more than she can chew” expression on my colleagues faces.  We watched some funny films in class about a performance artist who stuck a dead badger on his head and carried out Shamanistic rituals.  I wondered whether my whole Everest adventure (including the build up) was just one big performance.  I dunno – are blisters art?  Human, friction-based sculpture?

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